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Wintel联盟之殇

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摘要: 移动浪潮的兴起,使Wintel联盟面临瓦解,微软和英特尔之间的裂缝成为谁的突破口?IT产业又将呈现怎样的新格局?
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摘要:移动浪潮的兴起,使Wintel联盟面临瓦解,微软和英特尔之间的裂缝成为谁的突破口?IT产业又将呈现怎样的新格局?

 


全球头号芯片制造商英特尔假装没什么不妥,尽管在20111月的消费电子展(CES)上,ARM显得不可一世—作为本次会展最大的焦点,平板电脑占据了所有直播报道的40%,70款相关产品蜂拥出现,并毫无例外地使用了ARM架构的处理器平台。

 

直到微软宣布它的新战略时,英特尔的笑容终于龟裂了。匆匆展示完基于英特尔低功耗芯片Atom的应用之后,微软总裁鲍尔默分别在高通、德州仪器及 NVIDIA 三个平台上试运行了下一代操作系统Windows8,后三者都隶属于ARM阵营,采用A RM架构设计自己的芯片。

 

“现在,Windows将全面兼容A RM架构。”鲍尔默说,声音里充满了对未来的憧憬和兴奋。平板电脑正加快蚕食传统PC市场,在这一领域,谷歌的操作系统Android炙手可热,妇孺皆知的Wind ows却第一次缺席一个操作系统的盛宴,微软再也无法容忍自己的沉寂了。而它的潜台词是:对不起,英特尔,你的x86已经不够了。

 

高科技领域吸金能力最强的组合,曾占领整个计算机行业话语权、在过去20年里享受着垄断利润的Wintel联盟正式开始瓦解。从此刻起,微软和英特尔这对亲密伙伴渐行渐远。裂缝难填“对微软而言,问题不在于是否兼容ARM,而在于何时。现在这一改变终于发生了,我们一直都在引导并吸引微软从事这项工作。”ARM总裁都德·布朗(Tudor Brown)事后发表了自己的想法,这个英国人多少有些得意洋洋。

 

应该说,对Wintel联盟的狙杀是由苹果、谷歌以及A RM共同来完成的。从苹果开始,当既不用英特尔、也不用WindowsiPhone大获成功时,Wintel 的垄断枷锁已经被冲开。随后,ARMAndroid的“双A”联盟进一步给Wintel敲响了警钟,尤其在平板电脑市场,A RM架构的市场份额已经超过80%,而超过92%的厂商押宝谷歌的Android操作系统。尽管十年前比尔·盖茨就提出平板电脑的概念,尽管英特尔转变的速度够快,这对霸主仍成为这波热潮中的最大输家。当移动网络犹如一股巨大的向心力,促使不同产品、不同行业进行跨界融合,诞生出新的产品形态,催生新的产业联盟形成时,对于原本亲密无间的Wintel来说,它却变成一股离心力。

 

微软和英特尔合作的历史,可以追溯到1981IBM推出首台个人电脑,那台电脑使用微软的DOS操作系统和英特尔x86芯片。在Windows软件帮助个人电脑成为家庭和企业的主流产品后,两家公司的合作关系更上一层楼。Windows系统和x86架构成为后来计算机行业最重要的两项标准,并因此形成了一个巩固的联盟,人们称之为Wintel,这个联盟取代了IBM的绝对领导地位,叱咤计算机业20年。随着产业的发展壮大,Wintel联盟也在进行着不断的变化洗牌,包括VIA、全美达、NEC在内的芯片业者都被无情地清洗掉了,最后x86领域中能够存活下来的就只剩下英特尔与AMD,英特尔更在微软的推动下一跃成为芯片业界的大佬。从服务器到家用PC机,从笔记本电脑再到工控领域,Wintel可谓无孔不入,微软和英特尔的关系亲密无间,能轻易将对手置于死地。

 

但商场没有永远的敌人,也没有永远的朋友。当它们双双在移动领域犯下严重错误时,这个联盟开始出现裂痕,并为对手留下了突破口。iPhone是整个移动浪潮的重大催化剂,它真正开启了智能手机行业。而微软进入智能手机领域的时间虽然不晚,但其软件的开发力度和技术更新都非常缓慢,这给了Androi d存活的机会。另一方面,英特尔也很快加入到移动浪潮中去,但它将自己的未来与极为成功的x86架构捆绑在一起,极力要将x86引入智能手机之中,然而除了推出不算成功的Atom处理器外,它的其他尝试均告失败,基于ARM架构的芯片在低能耗方面具有英特尔所无法比拟的特质,这种特质是移动设备不可或缺的。ARM架构的成功也为它的合作伙伴三星、高通等芯片商带来机会,它们对Wintel联盟的垄断利润可是眼红了不少年。

 

这种局面延续到平板电脑上。虽然此前微软火速推出Windows phone 7,这款操作系统受到热捧,多少弥补了它在智能手机上的滞后,但受限于x86的硬件成本和高功耗,搭载Windows 7的平板电脑少有人问津。英特尔更是游离于平板电脑市场之外。当iPad如日中天时,它仍认为平板电脑难以在市场上独当一面。这种态度反映出英特尔对PC机市场主导地位的留恋,直到平板电脑确实影响到PC机的出货量时,它才于2010年底成立了上网本及平板电脑新事业部,并推出专为平板设计的Oak Trail处理器平台,可惜并不为业内看好。

 

船大难调头,跟不上行业新趋势,这是大企业的通病。为了谋求发展,微软和英特尔不得不背叛对方。早在微软尚未开发出最新的Windowsphone 7时,英特尔就已经与诺基亚合作开发开源手机操作系统Meego。它还与谷歌在多个项目上开展合作,其中包括GooglTVChrome OS,这令微软非常不满。其实英特尔内部也早就感觉到双方关系的松动,“当我们希望支持Atom平台时,微软已经不如当初那么积极,尤其是在嵌入式领域,这就是为什么我们有了Moblin平台,甚至于现在的Meego平台。”英特尔的产品总监曾这样说道。

 

此次微软通过下一代Windows 8操作系统向ARM放水,堪称为Wintel联盟带来毁灭性打击。作为第一款平板电脑和桌面PC均可使用的操作系统,Windows8将使ARM平台进入传统计算机领域,这对英特尔来说是致命的。Windows 8也因此成为ARM与英特尔直接交锋的最好战场。过去几年里,它们一直处于暗战状态,英特尔推出更低功耗的Atom芯片,ARM则不断提升自己芯片的计算能力,但彼此交集不多,英特尔继续当它的PC老大,ARM授权的手机芯片也保持着两位数增长。Windows8不仅让它们最终相遇,也创造了一个公平竞争的环境,接下来迎接它们的必然是针尖对麦芒的战斗。

 

天作之合

Windows 8ARM可称得上天作之合。合作为微软占领更多低能耗、低价格产品市场打开了方便之门,鲍尔默希望视窗系统因此将无处不在。同时它也将是最理想的平板合作模式,Windows 8将结合云计算技术,实现PC、平板、手机三者的融合,对于在PC上用惯了 Wind ows的人来说,能够在平板电脑上进行同样熟悉的操作,这是个很大的诱惑。同时,Wi ndows系统拥有上亿应用软件,相比之下,苹果的IOS大约有30万,Android 20多万,差距很大。而Android之所以快速发展,在于其开放性,Windows8因此也将开放应用商店。

 

对比之下,都德·布朗认为,尽管智能手机和平板电脑市场目前由苹果和谷歌占据主导,但微软现在进军这一市场还不算晚。当然,对于ARM架构来说,此次合作更是锦上添花。虽然目前WindowsCEWindowsphone 7都已经运行在ARM上,但Windows8将助其抢占桌面市场,直逼英特尔后院。

 

布朗曾经说过,ARM从没有打算进入PC市场,一来微软的操作系统无法运行在ARM上,二来其合作伙伴的长项不在这一领域,贸然投入可能得不偿失。但现在这两个问题似乎都解决了,除了Windows8外,它还获得了绘图处理器大厂NVIDIA的支持,后者已表示将打造首款进军PC、伺服器市场的ARM架构芯片,代号Denver。要知道,NVIDIA 在芯片开发上的能力并不亚于英特尔,据悉,它自身推出的GPU在绝对性能上要强于x86处理器,只不过无法运行Windows操作系统。说到Windows8 ARM合作最大的受益者,或许还得属 NVIDIA。对于CPU业务,NVIDIA 可谓苦大仇深,处处碰壁,先是AMD推出了自己的芯片组,但将NVIDIA排除在外,而后英特尔宣布取消对其的总授权,令NVIDIA在桌面芯片组市场的努力彻底归零。CPU之路被英特尔封锁之后,NVIDIA抓住机会投靠了ARM,并结合自己在图形方面的优势,推出基于ARM架构的Tegra2,这不仅改变了NVIDIACPU的历史,也扩大了ARM在移动设备领域的市场影响力,已有众多品牌选择了Tegra2作为平板电脑的核心。接下来,NVIDIAPC和高性能领域的影响力也将发挥作用。

 

而在与英特尔酣战两年之后,最近NVIDIA与其进行了和解,英特尔赔偿给它15亿美元,获得其所有专利,NVIDIA则从此不再涉足x86架构。这在某种程度上成全了NVIDIA,拿到这15亿美元,NVIDIA将有足够底气研发最顶级的ARM处理器,再凭此在PC领域抢走英特尔更多的市场份额,以赎回自己纠结于x86平台所浪费的青春。

 

ARM首席执行官沃伦·伊斯特(WarrenEast)已经明确表示,ARM将在2014年挑战英特尔服务器处理器市场的老大地位。这对英特尔绝对是个坏消息,因为在2010年第四季度,英特尔正是借助服务器芯片销量的增加弥补了PC销量的下滑。

 

ARM架构进入桌面领域还会吸引另外一大批芯片厂商加入对桌面市场的争夺 ,传统的IT市场将面临一场全面的洗牌。过去,微软和英特尔只关心芯片与操作系统一两个层面,但新来者将加强在芯片、硬件、操作系统和应用等各个层面垂直方向上的整合,进行“跨界”,IT行业因而将加快向多极化方向发展,诞生出更好的计算形式。

 

从这个角度而言,Wintel联盟的解体理所当然,其实是件好事。

 

机会均等

Wintel联盟并不会很快退出历史舞台,因为 ARMWindows 8的整合至少要等到2013年才能完成,谁也不知道这两年里会发生什么。

 

ARM虽然张开双臂拥抱Windows 8,但也承认这对微软来说是冒险之举。采用ARM架构所费不赀,挑战重重,微软从架构核心、应用程式、设备驱动等各方面都要做调整,单想象它的上亿应用软件都需要重新编译在新平台上,工程已是相当浩大。“站在微软的角度,你可以理解它之前为何没有这么做了。”布朗说。

 

曾在微软工作的工程师也表示,在Windows8 ARM整合完毕之前,双方需要进行紧张的编码和测试工作,要知道WindowsNTx86端口花费了3年的时间,而类似的64Itanium芯片端口花费了26个月的时间。

 

另一个制约因素是软件开发者。WindowsX86结盟已20年,其软件开发者的数量和技术都要强于A RM架构,更何况ARM在桌面级领域是一个新面孔,软件开发者接受新鲜事物也是需要时间的。专家认为,应用软件数量将会是制约A RM架构在桌面级普及的最大问题。

 

不管前路有多坎坷,微软已将自己算入平板电脑赛场中的重要一员。正如它的中国区研发总裁张亚勤在微博上所言:“在平板电脑市场,3(WindowsAndroidiPad) 大战开始了。”相比较起来,英特尔平台在短期内仍然凸显出独特优势。当Windows实现操作系统一体化时,英特尔轻易就能将自己的处理器放在任何Windows平台,因为它们可与所有在Windows上运行的软件和硬件应用相兼容。

 

英特尔CEO欧德宁(PaulOtellini)更对外声称,Windows 8对英特尔也是一种机遇:“我感到兴奋的是,Windows 8同样会在其他设备中支持英特尔,此前我们并没有机会销售基于微软操作系统的手机和平板机。”这样看起来,Windows8似乎是一个机会均等的战场,而竞争结果取决于2013年之前,英特尔Atom芯片的能耗和价格能否降到ARM芯片之下。以英特尔的商业模式,要做到这一点可能较难。毕竟A RM拥有一个庞大的生态圈,其内部的激烈竞争更有利于芯片保持低价。

 

而即便Wintel联盟出现鸿沟,相信英特尔也不会放任ARM蚕食自己的传统领地,作为IT业的幸存者,它曾经跌倒过,但最终把握住了自己,在很多人质疑它的时候,它仍能重现生机。

 

也正因为这样,英特尔与ARM之间的较量才变得如此有趣和富有悬念。

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