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聆听大创新风口的新声

摘要: 怀着对机器智能的执着精神,Colin Angle与消费者紧密联动,带领iRobot加速创新,推动机器人产业向黄金时代迈进。

家用机器人公司iROBOT创始人兼CEO Colin Angle

家用机器人公司iROBOT创始人兼CEO Colin Angle


淡黄的头发,长满雀斑的脸,笑容有点憨态可掬,可声音里的力量能透过屏幕,点燃所有人对机器人时代的向往和激情……Colin Angle或许是这个特殊时期,与中国媒体联系最紧密的跨国公司全球CEO之一,只要iRobot 在中国有发布会,他就会跨越重洋,通过网上连线,解读扫地机器人领域的最新动态。


这既是因为作为家用机器人鼻祖的iRobot 对中国市场的重视——中国已经超越扫地机器人的诞生地美国,成为全球最大的扫地机器人消费国。也是因为中国新基建如火如荼的发展,对构建未来人居和健康智能家居生态系统的需求,使iRobot 看到了未来的更多机遇。最重要的原因,是Colin Angle 要更进一步聆听来自机器人创新时代的消费心声,为了让机器人进一步融入我们的日常生活,iRobot 需要不断与消费者对话。“对机器人的信任不是您在购买机器人的时候随机附赠的,信任是随着时间的积累赢得的。”在接受《周末画报》专访时,Colin Angle这样说。


iRobot 也在开发机器人三十年之后的今天,进入了一个新的时间节点。


全球扫地机器人市场不断增长,2012—2019年全球扫地机器人品类环比增长22%,在行业的成长史中,iRobot一直凭借巨大的研发投入和技术创新,牢牢占据着领军者地位。目前它在全球扫地机器人的市场份额高达52%,其2014—2019年的年复合增长率达到14.8%。2019年,iRobot对研发的投入达到1.4亿美金,占营收约12%,是全球家用机器人行业的No.1。目前,iRobot 在全球的专利已经超过1500项。


新冠肺炎疫情的发生再一次证明机器人市场的机遇,智能机器人在医疗、配送、巡检等方面大显身手。根据前瞻产业研究院预测,2020年中国人工智能市场规模增速45%,远超全球市场规模增速水平。“整个机器人行业都在此次疫情中获得了更高的关注,加快了市场对机器人行业,包括家用机器人行业潜力的认识。”在iRobot 市场及销售副总裁兼中国区总经理张莉看来,当前正处于机器人“黄金时代”的初级阶段。而疫情期间消费者对于家居清洁更加重视,使市场对于iRobot 产品的需求有所提升,Colin Angle 预测,“尽管今年的疫情为我们带来了诸多挑战,但是我们相信iRobot 2020年业务有望保持增长。”


Colin Angle 希望借时代风口,推动机器人迈向真正智能化的黄金时代。“机器人智能现在还处于非常早期的阶段。机器人必须跨越自主工作(Autonomy)的发展鸿沟,向真正的智能(Intelligence)运作进化。所以未来决定一款产品是好是坏或者说产品之间的差异化,最重要的一个体现就是它的软件。”在这样的认知下,iRobot不断从硬件向软件转型,不久它在全球统一推出iRobot Genius 家庭智能平台,正式宣告其战略重心向软件和数字体验转变。


作为iRobot的董事长、首席执行官及创始人,Colin Angle认为自己改变世界最成功的方式,就是让机器人融入人们的日常生活。过去30年中,人们向他提及扫地机器人时说的最多的一句话就是“我真的不敢相信,它确实能把地扫干净!”


但是现在,他最常被问到的是“机器人还能做什么?”

这也是今后30年,Colin Angle认为iRobot必须回答的问题。


iRobot 研发场景

iRobot 研发场景


用机器人改变世界

在最近一年的消费者反馈中,Colin Angle发现,被问及希望扫地机器人具备什么功能时,消费者的回答是,能对机器人有更多控制权。


“这是一个巨大的反转。”Colin Angle说。他还记得当年前iRobot发布第一代Roomba扫地机器人时,在销售方面遇到的最大挑战是消费者们觉得这个产品听上去太美好了,好到大家不敢相信它是真的,是科幻小说中才会出现的产物。为了消除消费者的顾虑,iRobot在宣传时只敢说Roomba是人们的家务帮手,因为彻底解放双手在那时听起来还是个遥不可及的幻想。


对比消费者的变化,Colin Angle开始审视iRobot一直以来的信念。“之前总认为我们的目标是极大化提升机器人的自主工作能力,我不需要跟机器人进行对话,也不需要去触碰这台机器人,甚至不需要看到它,只要它每天把家里打扫干净就够了。”但现在,消费者需要的是一个机器人伙伴,让他们可以与之交流沟通,让机器人能够根据自己的想法来执行清洁任务。


是守着一个安全的区域埋头苦干,还是不畏失败,不断探寻新的消费需求?Colin Angle选择后者。因为他始终怀抱着最初的梦想:用机器人改变世界。


Colin Angle的创业故事表明,要想通过机器人改变世界,并非易事。iRobot是他带领一群美国麻省理工学院的机器人专家所创立,这个团队曾获得NASA颁发的集体成就奖,在帮助NASA设计出了第一台微型太空车后,Colin Angle的名字被刻在了“勇气号”火星车上。但这并不意味着iRobot在商业上的成功,事实上,其后Colin Angle和他的同事尝试了14种失败的商业模式,包括将探月机器人送上月球并售出电影版权、向大学和科技迷出售研究型机器人、赚取机器人玩具的版税、开发疏通血管的纳米机器人并出售该技术许可、向石油行业出售机器人刺激井内生产等。


在整个机器人行业刚刚混沌初开之时,只有iRobot孤军奋战。在创业的前年半里,公司整个财务状况都是入不敷出的,每个月头要发工资的时候,Colin Angle会发现银行里面剩下的那些存款有时都不足够用。当时投资方对iRobot做的产品和想法创意不太感兴趣。


然而回过头来看过去,Colin Angle认为,创新和失败并蒂而生。iRobot后来的成功正是基于那14次失败:通过机器人玩具赚取版税,大家明白了规模生产的重要性;试图将技术授权给工业扫地机器人,教会他们如何才能让机器人把地扫干净;尝试销售排雷机器人,则教会他们如何导航并实现大面积下的完全覆盖。所有这些都成了后续开发扫地机器人Roomba的知识积累和能力建设。


而当扫地机器人Roomba最终大获成功时,Colin Angle认识到,一台机器人成功与否,最重要的依然是其机器人外形下是否具备机械工程、电气工程、软件工程、通讯技术和数据科学的恰当组合,并且是否为人们所信任且愿意被人们带回家。


开发出性能超群的机器人,提供给消费者更好的使用体验,这成为iRobot的强大优势,也拉开了它与竞争对手的距离。与一些功能比较简单,价格区间比较低的同类品牌相比,iRobot聚焦的是高端市场,即那些寻求高端体验,最注重技术创新的消费者。比如2019年iRobot在中国市场投放了两款新品:带有自动集尘装置的Roomba i7+扫地机器人,以及Braava jet m6擦地机器人。这两款高端产品在上市不到一年的时间,就已经变成了品牌的爆款产品。


而当iRobot在硬件方面已经拥有绝对优势之时,Colin Angle洞察到未来将拉开机器人竞争差距的领域:软件,即人工智能部分。与自主性相比,现在消费者更需要的是能够更好地聆听自己的想法,实现精准清洁、精准打扫的机器人。


iRobot 全新APP体现出扫地机器人对生活空间和环境的理解

iRobot 全新APP体现出扫地机器人对生活空间和环境的理解。


机器人还能做什么

一直以来,诸多专家都把机器人智能等同于其自主工作的能力。Colin Angle认为他们都错了。


“自主性不等于智能,iRobot需要去开发更高层次的机器人智能技术,自主性只是智能技术的开山之石,我们应该拓展机器人聆听的能力,才能与使用者进行合作,建立伙伴关系,这也是iRobot推进家用机器人行业发展的关键下一步。”他将这种更高层次的机器人智能,称之为协作智能(Collaborative Intelligence),构建协作智能是一项全新的科技,它不再只是多加一个传感器的问题,而是要为机器人的大脑搭建一个全新的基础架构。


为了实现协作智能的技术开发,iRobot在过去几年着重发展机器人的智能技术和扩充开发团队,iRobot Genius家庭智能平台标志着它在机器人的人工智能技术上又往前迈了一大步。“这项全新的智能平台也宣告了iRobot 重要的转型,即不再简单以为机器人能自主工作就好,而是要让机器人和用户形成更亲密的伙伴关系,精准理解用户的个性化需求,完全由消费者来掌控清洁哪里、何时清洁、如何清洁。”Colin Angle说。


很显然,人们对扫地机器人一直抱有包容的心理,认为毕竟它们只是机器。当你刚刚喝东西撒了一地,需要马上把这个地方清洁一下时,当你15分钟之后有客人来拜访,需要打扫一下时,很难奢望机器人能够做出相应的回应。但在iRobot 新版APP里,我们开始想到“伴侣”这个带有感情色彩的词语。


有人习惯在吃完早餐之后做一下清洁,有人想要吃完晚饭之后做一下清洁,而他们每天吃早晚饭的时间可能不是那么固定,但是吃完饭一定要做清洁这件事情是一种习惯。这个时候,他们就可以把这些具体的日常清洁习惯加到APP的收藏功能里面去,扫地机器人可以实现非常精准的清洁。自主学习并绘制家居地图的功能,使机器人对家庭环境非常了解,知道餐桌在哪里、橱柜区域前面的地板在哪里、门厅在哪里。


IRobot 扫地机器人还能够根据天气的变化、季节的更替,为用户提供有用的提醒。例如遇到宠物掉毛季,iRobot 的机器人就会提醒你是否要增加清洁的频率或者是清洁的次数,来确保家中的卫生和家人的健康。


家家户户都会有一个对扫地机器人非常具有挑战的区域,最常见的如书桌底下的插线板附近。基于全新的iRobot Genius 智能平台,机器人如果多次在同一个地区被卡住或者缠住,它会自动识别并躲避这一区域。


Colin Angle 表示,这种人机协作的精神,其核心就是要让机器人更进一步的去理解它所生活的空间和环境,让人对机器人有更多的控制权,从而实现双方的合作,双方加以信任。他透露,iRobot 已经加速投入机器人对于空间理解的相关研发,在未来5-8年的时间里面,将有更多人机协作的场景在家居环境中实现。


iRobot 也和很多科技公司进行合作,分享在家居空间理解这一部分的技术积累,比如与天猫精灵的合作。“这样的合作是双向互惠的,我们能从合作伙伴的身上学到很多,进一步改善我们的产品,合作伙伴也在利用我们所擅长的技术去改进他们的产品,进而形成一个不断成长的生态系统。未来iRobot 会是这样一个生态系统当中非常重要的一部分。” Colin Angle说。


中国扫地机器人市场走势


采访、撰文— 张古月 设计—丁燕

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