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用温度炫酷

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摘要: 高颜值、硬核黑科技品牌Ember的出现,不仅满足了人们对最佳温度的追求,也承载着一个发明家“用技术改善日常生活”的朴素愿望。
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听起来这是一个发明家的“任性”之作:Ember的创始人Clay Alexander在一次吃早餐时再次吃到了放凉的炒鸡蛋,他想,为什么盘子不能让食物保持温暖,杯子不能让咖啡一直热腾腾呢?对发明上瘾的他马上投入对温度控制餐具的研发。2016年,全球第一个温控旅行杯在美国上市,2019年底,Ember又推出第二代产品。


当Ember黑色的杯子出现在上海苹果专卖店里时,给人留下的最初印象是高价:第二代10盎司Ember马克杯与旅行杯,售价分别为人民币848元与1528元。看着杯身上闪烁着的LED温度值,我们试图分辨:这是一款名副其实的硬核黑科技产品,还是一只硬件独角兽诞生的怪胎?


这些年,关于科技圈的硬件泡沫,我们时有耳闻:异形机器人、口袋无人机、智能音箱、AI耳机……包括Ember这样的智能交互水杯在内,不少品牌在2013年开始的智能硬件浪潮中横空出世,随后快速被湮没。正如一位知名家电品牌创始人在CES展会上,看到各式各样互联电子产品时发出的感慨:“真是浪费工程师和金钱。”这些表面夺人耳目的硬件产品,是否真的迎合了时代和生活的需求,还是仅仅为了打造资本热度,抑或只是创始人一个激进狂野的梦?


Clay Alexander坚信,Ember正在打造能够颠覆全球饮食习惯的产品,他笃定地说:“Ember公司的愿景是成为一个全球家庭用品品牌,我们以后会发展成为数十亿美元估值的国际大型企业。”目前为止,他在通往成功的道路上走得很扎实:2016年Ember马克杯在美国所有星巴克门店第一次铺货,7天内全部售完;2017年上市的温控旅行杯6周之内首批12万个杯子就售空、断货,它被《时代》杂志评为2017年度最佳发明之一。咖啡、茶的重度爱好者们说:“它让我享受到热饮的最佳温度,直到最后一滴。”


从简陋的原形到设计精美的产品,再到量产,Ember用了足足4年时间,经历过无数挑战,最终寻找到适当的品牌策略,征服了实用主义消费者,因而流行起来。高价的背后,是创业团队大量的投入和对“用技术改善日常生活”的执着。


Ember马克杯在美国受到咖啡爱好者热捧

Ember马克杯在美国受到咖啡爱好者热捧


技术改变生活

“我们采用了特斯拉商业模式。”Clay Alexander如此介绍Ember。由于是汽车业新手,缺乏技术迭代和规模经济,特斯拉创业之初的战略是集中精力制造一辆引人注目的昂贵的跑车,而不是试图制造那种可以大规模生产和销售的、价格相对低廉的汽车。


Clay Alexander把Ember产品比作智能水杯市场的法拉利和兰博基尼,不仅产品用到的关键材料都是最高品质的,Ember的功能性也达到了同类最强。“Emebr调研数据显示,美国人最喜欢57度的饮品,其实若要细分成不同的饮品,拿铁、茶、美式咖啡适合的温度都可能有所差异。所以通过蓝牙与手机相连,Emebr可以让你设定理想的饮用温度。”Clay Alexander打开手机应用,演示如何在App里设定水杯温度:“当你把热茶倒入,杯体上的呼吸灯停止闪烁时,表示水温降至你需要的温度了。App里还有一个计时器,可以设定茶叶浸入水中的时间。”


当然,越要引人注目,意味着挑战越大,而Clay Alexander喜欢这样的挑战。他是一位发明家和连续创业者,在世界范围内拥有100多项专利,是通用电气LED灯泡GE InfusionTM的发明者。1999年,23岁的他创办了自己的第一家公司Radiance,后来成为美国顶级的照明设计机构之一。


Ember是Clay Alexander建立的第三家公司,他带领员工对新的潜在市场进行调研,做了大量分析。既然灵感来源于早餐的炒鸡蛋,Alexander就同时发明了温控餐盘和温控马克杯,当时公司内部有争论到底以哪一个产品最先上市推向市场。“由于高端的茶饮文化兴起,我们认为能够真正进入到大众市场,更好传递技术价值的是温控马克杯,而不是餐盘。”


如何把高品质的产品从一个概念扩展到量产?Clay Alexander 认为成功的关键是必须要招募最出色的人才。Ember 的工程师和设计师团队均来自微软、谷歌、苹果、亚马逊实验室。与此同时,该公司的高管则来自全球知名企业。要说服这些知名人士加入一个名不见经传的小型创业公司,不是一件容易的事情, Alexander 的办法是向他们描述未来愿景。“2009年产品完成时,我已经意识到,这会是一个颠覆全球饮食习惯的产品。”他说:“最初是杯子,接着可能是奶瓶,碟子,最后几乎所有的厨房产品都有机会被革新,让人以最适宜的温度享用饮品和美食。我希望通过Ember 的理念,改变全世界的饮食方法。他们会知道,原来食物和饮品在不同的温度下,可以很不一样。”


让技术支撑艺术设计,以设计为主导,这是Ember 的产品理念。将技术引入日常产品,很多创新公司都在做这件事,但大部分公司制造出混乱,为了盲目追求高技术而使产品变得难用。Alexander 的原则是打造一个人们有欲望拥有的产品,不仅好用,颜值也要高。


Ember马克杯的原形是丑陋的、笨重的,所有电池、连线甚至线路板、开关都是外接的。为此Ember雇佣了一些手机设计的工程师,因为他们擅长如何把电子产品进行微缩化。Ember又聘请了总部位于旧金山的Ammunition公司来打造产品的美感,后者是Beats 耳机和宝丽来相机的设计公司。


Ember旅行杯的造型体现了这种设计主导的理念。不像其他杯子是锥形的,Ember 的杯子形状是垂直的,而且是一次注塑脱模的,“这是非常困难的工艺,我们找了几十家生产商,最后终于有一家愿意并且能够做两边垂直线,而且能够一次注塑成形的工厂,这家工厂还专门为此开发了一个新工艺。”Alexander表示。


所以,当2016年星巴克将Ember 的旅行马克杯摆上了零售货架时,很快有消费者被吸引了——它与普通的陶瓷杯大小相同,重量也相同,甚至把杯子放在桌子上时发出的声音也相同,但它给生活带来的感受却大不相同。


Ember二代产品展现了更多简单易用的黑科技:比如马克杯的唤醒方式不需要按一个按键开启唤醒,有液体倒入之后可以自动唤醒;轻触杯面就能温控调节;电池续航能力也比第一代增加了50%。Alexander 认为,对这些小细节的痴迷将会带来更多的粉丝,也会带来公司最终想要的结果:通过技术来改善日常生活。


Emebr 可以通过蓝牙与手机相连调控温度

Emebr 可以通过蓝牙与手机相连调控温度


消费即存在

Ember 的渠道战略,是在上市之初首选高端零售合作伙伴。继一代产品天猫试水后,Ember在中国的二代产品进入了苹果实体店,未来还计划进入星巴克。“选择这两个合作伙伴的原因,一是中国人喜欢和信任这两个品牌,二是这两个品牌代表了Ember 的两个重要特性:高科技和时尚生活方式。我们和这两个品牌共享消费者,这些消费者有共同的消费习惯,喜欢高科技产品,享受高品质生活。”Alexander说,他认为Ember在中国市场的出现“恰逢其时”。


英国《经济学人》智库一份研究报告称,中国的高收入消费者群体数量将会在未来10年出现井喷,中国年收入高于1万美元的人数将从现在的1.32亿大幅攀升至2030年的4.8亿,中高收入和高收入人口的比例将由10%扩大至35%。“整体的经济和收入水平已经达到足以支持家电消费升级的程度,主要消费者群体以中青年群体为主”,一位证券分析师认为,我国家电行业已步入消费升级新阶段。不仅家电,数码手机等快消品从市场发展来看,“凑合着用”的时代已经结束,消费升级让新一代产品越来越强调黑科技加持、设计感和品牌魅力等,价格反而不是首要考虑因素,这可能是产品进化史上的最新趋势。


毫无疑问,Ember正是消费升级的中产阶级所需要的:当人们开始注重食物的“赏味期”时,为什么不用新产品和高科技帮助美食达到最佳口感?


消费升级也带来一种新的观念:“消费即存在”——选择用什么样的产品,实际上代表身处什么样的生活圈层。通过与苹果店和星巴克结盟,Ember 选择了适合自己的消费群,他们在这个生活圈层里更方便口碑传播。


自从发明了温控杯后,Clay Alexander爱上了喝热水,“热饮在中国源远流长的饮食文化中有着举足轻重的地位,我们希望结合Ember具备尖端科技的智能温控产品,为中国的热饮文化注入现代活力,为中国胃带来科技感十足的全新热饮体验。”Ember的下一步计划,是研究最适合中国人的温度,包括冬天和夏天喜欢的温度。而中国食材文化里中药材、补汤的烹调,如果对温度有精准的控制,能带出最佳疗效,这也将与温控技术有很好的结合。


展望未来,Alexander 还将充分利用温度控制的变革性力量,开发消费品领域以外的产品,比如探索温度控制容器,以运输疫苗和其他药物。Alexander 的梦想在不断延展——不仅使生活更容易,而且要挽救生命。


2018年中国智能家居市场分类


Q=《周末画报》

A=CLAY ALEXANDER


Q :Ember品牌在温控智能水杯市场的地位是怎样的?

A :我们把自己视作这个市场的法拉力和兰博基尼,我们非常重视产品的品质和设计,产品用到的关键材料:塑料、电池、线路板都是最高品质的,这是我们与其他市场参与者区分的重要优势。


Q:大部分人对Ember 杯子的印象是贵,你认为目标用户对此有什么看法?

A:我们的主要目标用户是咖啡、茶的重度爱好者,这些人会追求高端咖啡、茶饮品,以咖啡来讲,买一杯咖啡要5-6美元,乘以365天,比较你在外面消费的咖啡价格,用马克杯进行保温来享用优质的茶、咖啡就不算贵了。


Q:如何做到产品在外观设计及功能之间的平衡?你们有没有在为某个功能设计的时候,考虑到放弃外观的选择?

A:我们是设计主导的公司,任何产品都是以设计为切入点,我们的初衷就是希望打造一个人们有欲望拥有的产品,这就要求我们的产品设计外观非常美,线条非常流畅,非常时尚,同时能够帮助消费者达到他们饮品的最佳温度。这个旅行杯的设计是非常独特的,不像其他杯子是锥形的,它两条边线是垂直的,而且是一次注塑脱模的。要做到垂直非常困难,很多厂家不愿意做,我们找了几十家生产商,最后终于找到一家愿意并且能够做两边垂直线,而且能够一次注塑成形的工厂,这家工厂还专门为此开发了一种工艺。所以我们不会牺牲一部分设计来满足功能性。


Q:国内很多温控产品会通过App收集用户数据,Ember 会考虑这些吗?

A:我们对收集数据类型是非常谨慎的,只会收集有助于改进产品的数据,比如大家偏好的饮用温度、消费使用习惯、一天花多少时间用到温控杯等,能引导未来产品的数据信息。而且我们是与Apple health对接的,选择开通数据输入到这个App之后,每次倒水的时候会自动激活Apple手表上对心率测试的功能,能测试所有的饮料包括茶以及咖啡里含的咖啡因对你心率、睡眠质量的影响。


Q:这个杯子在星巴克、苹果零售店售卖,为什么采用这两个渠道?

A:我们认为星巴克、苹果零售店的消费者与我们有非常大的吻合度,我们能够和这两个渠道共享消费者,这些消费者有共同的消费习惯,通过这两个渠道我们的销售情况非常好。我们的渠道战略是,上市之初会首选高端零售合作伙伴,他们的用户消费群体定位清晰,专注于高科技、生活品质以及高端零售。在美国和星巴克、苹果店合作几年之后,我们也开始进入其他高端零售场景比如百思买等。


采访、撰文—张古月 编辑—邹健

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