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蒙特利尔,人工智能新硅谷

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摘要: 现在,以麦尔安德街区为辐射地,蒙特利尔正成长为世界人工智能研发领域的一个机要中心。一个人工智能新“硅谷”正在这里蓬勃壮大。
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作为加拿大第二大城市,位于魁北克省西南部的蒙特利尔(Montreal)历来享有全球知名度。因为拥有除巴黎之外最大法语人口的城市,蒙特利尔被冠以“小巴黎”别称。最早来到这片土地的法国人将法国灵魂深深铭刻在蒙特利尔城市特质里。自然、艺术、浪漫、激情、古典又前卫的气息漂浮在城市的各个角落——充满设计感的现代艺术广场、令美国已故著名作家马克·吐温叹为观止的恢宏教堂建筑、复古红色路标下一栋栋建于17世纪前的灰白石头楼。


从皇家山俯瞰枫叶染红的浓郁秋色,便可知全球宜居城市名副其实。凭借法式大餐老灵魂,蒙特利尔作为“烹调之都”绝非浪得虚名。坐在街边的咖啡屋,来一杯浓郁的咖啡,刚刚出炉的滚烫贝果冒着热气,淋上一勺“液体黄金”枫糖,足以开启惬意甜蜜的一天。一年100多个大型节日、五花八门的街上游行与狂欢、酒吧里的酣畅则释放着蒙特利尔人及时享乐的随性。


拥有多张闪亮名片的蒙特利尔在科技领域向来也走在前列,曾经是世界动画软件开发先驱。现在,以麦尔安德(Mile End)街区为辐射地,蒙特利尔正成长为世界人工智能研发领域的一个机要中心。一个人工智能新“硅谷”正在这里蓬勃壮大,持续吸引大批科技和互联网巨头公司进驻落户。


新近登场的脸书(Facebook)赚足了话题。该公司早前宣布将在加拿大蒙特利尔开设第四个人工智能(AI)实验室。关于实验室招兵买马的问题,脸书表示将招募20-30名研究员。其中,计划将原本在加利福尼亚州帕罗奥尔托(Palo Alto)总部的部分员工调往蒙特利尔,同时,将在加拿大当地招用优秀成员加入。目前,招募工作正在紧锣密鼓地进行,并且,已经有两名业界顶尖人工智能专家确定加入该实验室。


微软

微软在今年年初收购了一家总部位于蒙特利尔、专门从事深度学习的初创公司Maluuba。


脸书

脸书早前宣布,将在加拿大蒙特利尔开设第四个人工智能实验室。


脸书实验室重磅来袭

领衔蒙特利尔新实验室的首席专家是麦格里大学(Macquarie University)计算机系副教授、推理及学习实验室联合负责人、国际机器学习协会主席乔尔·皮诺(Joelle Pineau)。作为强化学习领域、机器人研究专家,同时还是一款智能轮椅的发明者,皮诺将领导蒙特利尔实验室未来的大致工作方向。另一位领衔科学家则是神经网络领域专家、来自蒙特利尔大学(Université de Montréal)计算机和运筹学的副教授帕斯卡·文森(Pascal Vincent)。文森曾和全球机器学习神级科学家、人工智能领域奠基人约书亚·本吉奥(Yoshua Bengio)一起创立蒙特利尔大学学习算法研究院(MILA)。


除了聘请皮诺和文森牵头实验室工作,脸书还出资数百万美元用以支持皮诺和文森的学生们的工作。未来,蒙特利尔实验室不仅将专注做基础研究,同时,也将致力于为脸书研发新产品和新功能,翻译、图像识别、对话智能体等都将是可能涉及的研发领域。脸书首席人工智能科学家杨立昆(Yann LeCun)在一份电子邮件声明中称,该实验室将特别关注强化学习和对话系统。


对于开展合作的学术机构,杨立昆表示,实验室将与蒙特利尔学习算法研究所、加拿大高等研究院(Canadian Institute For Advanced Research)、麦吉尔大学(McGill University)和蒙特利尔大学进行项目研发合作。脸书承诺投入约575亿美元,用于支持这些大学和科研机构配合实验室开展研究。


他还补充解释了脸书之所以选址蒙特利尔来开设第四个人工智能研发实验室的原因:“蒙特利尔已经有一个很好的学术人工智能社区、一个令人兴奋的创业生态系统、以及有利的政府政策来鼓励人工智能研究。我们很高兴能成为这个更大社区的一部分,我们期待着与整个生态系统合作,并帮助它继续繁荣发展。”


早在2013年,脸书便在蒙特利尔开设了新的办事处,主要目的在于为魁北克地区以及有意在脸书平台上扩大曝光率的法语企业提供服务。之后,脸书又在多伦多和温哥华设立了办事处。这一次,在蒙特利尔设立新的人工智能实验室,再次表明脸书对加拿大、尤其是以蒙特利尔为腹地的新兴人工智能带的高度重视。


蒙特利尔实验室的开设对于脸书与加拿大双方而言,显然是双赢合作。对于脸书而言,实验室无疑将有助于公司充分吸收当地人工智能人才,利用已有资源与网络。对于加拿大而言,正如皮诺在接受采访时表示,这个实验室能吸引加拿大各高校培养的人工智能人才。她不无感慨地说道:“过去10年来,我目睹大批硕士和博士离开了加拿大,包括我自己的学生。现在我们在当地提供了非常好的研究机会,这是加拿大的巨大收获。”


本吉奥也认为,蒙特利尔实验室将进一步强化加拿大在人工智能领域的国际领先地位。


谷歌

谷歌希望推动蒙特利尔成为一个人工智能的 “超级知识枢纽”,

吸引大公司到这里投资,吸引新兴公司到这里创业。


三星

去年10月,三星在蒙特利尔大学开设的人工智能实验室新鲜出炉。


科技巨头蜂拥进驻

当然,脸书并不是唯一一个在蒙特利尔建立人工智能实验室的科技巨头。在蜂拥而至的进驻者中,表现最抢眼的当数谷歌。


谷歌曾向蒙特利尔大学学习算法学院拨款333万美元,支持开设一个专门研究机器学习的实验室。333万美元专款涵盖了3年的学术基金,用于支付7名教师的工资。这些教师来自包括蒙特利尔大学和麦吉尔大学在内的多个蒙特利尔知名学术机构。该基金也会继续支持本吉奥的研究工作。


除了该投资以外,在蒙特利尔现有的办公区域,谷歌正在筹建一个全新的深度学习和人工智能研究团队。这个新团队将会成为美国山景城的“谷歌大脑”团队的储备人才力量。团队负责人为当地人胡果·拉罗舍尔(Hugo Larochelle)。他是本吉奥的博士生,也是一名深度学习专家,之前在波士顿供职于推特(Twitter)。


谷歌蒙特利尔办公室的工程负责人施布尔·穆拉德(Shibl Mourad)表示,谷歌希望推动蒙特利尔成为一个人工智能的 “超级知识枢纽”,吸引大公司到这里投资,吸引新兴公司到这里创业。过去10年,谷歌对加拿大学术研究的总投资迄今已达970万美元,尤其集中在对蒙特利尔的投资与研究支持。谷歌寄望对蒙特利尔人工智能研究工作的投资能够起到助力作用,使研究成果在未来变现,推动其他人工智能创业公司和学术研究机构的成长。


谷歌之所以这么看好蒙特利尔,首要原因就在于这里集中的人工智能人才库。正如穆拉德解释道,当今人工智能最顶级的行业专家本吉奥教授及其团队在过去十年中进行的研究为蒙特利尔打下了坚实基础,把蒙特利尔推到了人工智能的前线。他坦率表示,如果没有包括本吉奥教授在内的一大批优秀研究人员对行业发展的投入,谷歌很可能不会选择在这里开展人工智能探索工作。


的确,蒙特利尔集中了全球一大批顶尖的机器学习与深度学习专家。业界许多领先人物,包括鼎鼎有名的本吉奥、杨立昆、拉罗舍尔都正在或曾在这里有过教书或学习的经验。近年来,人工智能新热点——深度学习技术,就是来自包括蒙特利尔实验室在内和多伦多大学研究人员的工作成果。


众所周知,谷歌的人工智能技术被广泛视为业界佼佼者。从智能家居、智能硬件到智能软件,谷歌一直把人工智能作为企业产品的一个重要方向,一直走在行业内开发人工智能产品前列。这样一个国际巨头对蒙特利尔的情有独钟足以让人对蒙特利尔,乃至整个加拿大在人工智能领域的未来潜力充满信心和期待。


英雄所见略同,脸书此次将新的实验室选在蒙特利尔,很大一部分原因正是看重当地以及整个加拿大丰富的人工智能人才资源、专业知识积累和行业生态集聚优势。毕竟,近年来,人工智能的几个最新进展都来自加拿大的研发实验室。


除了脸书、谷歌的活跃表现,其他国际公司也纷纷加入进驻蒙特利尔的队列。比如,微软在今年年初收购了一家总部位于蒙特利尔、专门从事深度学习的初创公司Maluuba,并聘请业界大牛本吉奥为顾问。去年6月,微软联合英特尔、英伟达共同投资了蒙特利尔的创业公司Element AI。同年10月,三星在蒙特利尔大学开设的人工智能实验室新鲜出炉。该研究室人员将与该校师生在包括无人驾驶、图像识别和机器人等多个人工智能相关项目上展开合作。不少人笑言,去蒙特利尔开个人工智能实验室,已经成了科技巨头新风尚。


人工智能

加拿大科技部长克里斯蒂·邓肯早前在一份声明中表示,加拿大政府已经对人工智能

研究进行了战略投资,有信心为加拿大的科学家、工程师和企业家创造就业机会。


人工智能

全球机器学习神级科学家、人工智能领域奠基人约书亚·本吉奥及其团队在过去十年中

进行的研究为蒙特利尔打下了坚实基础,把蒙特利尔推到了人工智能的前线。


政府强助攻

如果说企业燃起了人工智能这把火,那么,加拿大联邦与省政府则是神助攻,为蒙特利尔人工智能添柴助燃。作为朝阳行业,人工智能未来前景不可限量。对于调整国家与地区产业结构、创造高收入工作岗位、在全球各国与各地区大数据时代提升竞争力等,人工智能行业都将产生重大而深远的影响。不仅是未来不可逆转的潮流趋势,人工智能,曾经只出现在先锋科幻电影的超级想象片段,现在却早已以迅雷不及掩耳之速走入日常生活点滴。从打车软件、电子结算平台,到随身携带电子翻译服务、虚拟助理,再到视频游戏、自驾导航等等无不处处渗透着人工智能的痕迹。人工智能时代已经到来,问题是如何推向更多可能与极致。


加拿大科技部长克里斯蒂·邓肯(Kirsty Duncan)早前在一份声明中表示,加拿大政府已经对人工智能研究进行了战略投资,有信心为加拿大的科学家、工程师和企业家创造就业机会。显然,财政投入以刺激就业是其中一个原因,但也不止于此。加拿大联邦政府与魁北克省政府已经充分意识到发展人工智能产业对于当下的现实与未来的多重战略意义,对于人工智能产业不遗余力进行资金与政策方面的扶持,用以吸引行业人才,培育本土人工智能企业。


去年3月,在最新公布的财政预算中,加拿大联邦政府宣布拨款1.25亿加元,用以在全国范围内大力扶助人工智能行业,重点是帮助在蒙特利尔、多伦多、滑铁卢和埃德蒙顿市的人工智能领域公司。9月,加拿大联邦政府再次宣布,拨发2亿加元人工智能的研究专用款项,受资助的对象为蒙特利尔市的3所大学。其中,本吉奥的研究所获得了拨款中的9300万加元,将用于专攻人工智能和大数据研究。


不仅联邦政府给力,蒙特利尔所在的魁北克省政府也不吝为人工智能新硅谷带送来及时雨。魁北克省政府为了给蒙特利尔市的人工智能行业起飞助力,采用税收优惠、政策倾斜、投资优惠、贷款优惠等多种措施,希望吸引高科技行业,特别是人工智能公司来蒙特利尔落户。根据刚刚公布的魁北克省2017年新预算,魁北克省政府将拨款5000万加元帮助蒙特利尔市的人工智能行业,而且在2022年之前将再追加拨款5000万加元。


加拿大政府一系列大力扶持人工智能的举措效果显著,对美国加州老牌硅谷不无冲击。几个月前,DeepMind在阿尔伯塔大学(University of Alberta)建立了一个强化学习中心实验室。另一个以人工智能为研究重点的科研在多伦多大学,由加拿大联邦政府和安大略省政府以及包括谷歌在内的公司合作设立。相比之下,美国政府收紧的移民政策可能导致人工智能行业人才流向加拿大。不仅如此,美国政府还削减了科学研究的资金,其中也包括人工智能和机器学习的款项。


对于此次脸书将新实验室设立在蒙特利尔,不少人认为这是对美国人工智能行业发出的一个危险信号。更有人预测,通过为蒙特利尔实验室这样的新实验室创造利好环境,加拿大正在与美国争夺国际人工智能行业与人才资源,抢占高地,以蒙特利尔新硅谷为腹地,挑战美国老牌科技王国地位。对于蒙特利尔人工智能行业而言,当前东风正劲,问题只是能否乘着东风持续扶摇直上。


撰文— 卢迎如 编辑— KOZUE

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